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Enciclopedia Universo

Cómo el clima mató a los corales, devastando la Gran Barrera de Coral

Bleaching Coral

Coral blanqueador

Múltiples factores unieron fuerzas para devastar la Gran Barrera de Coral en 2016.

Un escuadrón de factores relacionados con el clima es responsable del evento masivo de blanqueo de corales de Australia en 2016. Si contamos a los culpables: son dos por mar, uno por tierra.

Primero, El Niño trajo agua más cálida al Mar del Coral en 2016, amenazando los corales de la Gran Barrera de Coral de Australia. El calentamiento global a largo plazo significó aún más calor en la región, según una nueva evaluación de CIRES. Y en un golpe final ese año, una ola de calor terrestre barrió la costa, cubriendo el sistema de arrecifes hasta bien entrada el invierno, descubrió Karnauskas. El peaje final: más de la mitad del coral en algunas partes de la Gran Barrera de Coral murió.

Coral de cuerno de ciervo blanqueado

Coral Staghorn blanqueado en la Gran Barrera de Coral entre Townsville y Cairns, marzo de 2017. Crédito: Bette Willis / Centro de excelencia ARC para estudios de arrecifes de coral

"Cuando la Gran Barrera de Coral se blanqueó severamente en 2016, se ganó la atención mundial", dijo Kris Karnauskas, miembro de CIRES, profesor asociado de ciencias atmosféricas y oceánicas en la Universidad de Colorado Boulder y autor del estudio (18 de mayo de 2020). ) en Cartas de investigación geofísica. “Algunos especularon que era el calentamiento global, otros pensaron que era El Niño, pero el papel real de esas dos fuerzas no se ha desenredado realmente. Como científico del clima físico con un sesgo hacia el océano, pensé que debería profundizar ”.

Karnauskas analizó las razones detrás del agua excesivamente cálida en el Mar de Coral del norte de Australia: agua lo suficientemente cálida como para "blanquear" y matar a los corales, especialmente en el norte de la Gran Barrera de Coral. Karnauskas utilizó observaciones satelitales y una técnica matemática para identificar qué fenómenos condujeron a qué cantidad de calentamiento y cuándo. Fue la interacción de dos cosas clave, descubrió, lo que causó el calor que mata a los corales: una ola de calor marina seguida de una terrestre, ambas exacerbadas por el calentamiento global.

Primero vino una ola de calor marina. Fue El Niño el que inicialmente provocó un aumento en la temperatura de la superficie del mar al alejar las nubes bloqueadoras del sol de la región, pero las tendencias del calentamiento global aumentaron su intensidad y la extendieron por varios meses al elevar la temperatura de fondo. Luego, una ola de calor terrestre se movió a través del este de Australia y se derramó sobre el océano justo cuando la primera fase de la ola de calor marina estaba terminando.

"Resulta que El Niño sí jugó un papel, y el calor eventual fue ciertamente mayor debido a la tendencia a largo plazo, pero la razón por la que duró tanto fue en realidad esta ola de calor terrestre que acecha sobre el este de Australia hasta que el evento de calentamiento marino fue justo finalmente menguando, y luego: explosión, la ola de calor se filtró sobre la costa ”, dijo Karnauskas. "Ese aire cálido sobre el océano cambió la forma en que se intercambia el calor entre el océano y la atmósfera, manteniendo el océano cálido y el blanqueamiento durante un mes más o menos".

El aumento de la temperatura del agua en la costa noreste de Australia provocó la muerte masiva de corales en una escala sin precedentes. El agua caliente persistió durante meses y causó grandes daños al ecosistema, cambiando drásticamente la composición de especies de la región.

"Este nuevo hallazgo revela que la variabilidad y el cambio climático pueden provocar impactos marinos de formas sorprendentes y compuestas, incluidas las olas de calor tanto en tierra como en el océano", dijo Karnauskas. "Desde las olas de calor hasta los huracanes, debemos duplicar los esfuerzos para comprender las complejidades de cómo el cambio climático antropogénico influirá en los eventos extremos en el futuro".

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Referencia: "Diagnóstico físico del evento de blanqueamiento de la Gran Barrera de Coral 2016" por Kristopher B. Karnauskas, 18 de mayo de 2020, Cartas de investigación geofísica.DOI: 10.1029 / 2019GL086177

CIRES es una asociación de NOAA y la Universidad de Colorado Boulder.