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El ADN de los esqueletos en la tumba masiva proporciona evidencia de viruela en la era vikinga

El ADN de los esqueletos en la tumba masiva proporciona evidencia de viruela en la era vikinga

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Vikingos masacrados del siglo X

Los investigadores trabajaron, por ejemplo, con muestras de una excavación en Oxford: una fosa común donde se descubrieron más de 30 esqueletos. Uno de los esqueletos había sido infectado con viruela. Crédito: Ceri Falys

La enfermedad mortal de la viruela es más antigua y está más extendida de lo que los científicos han demostrado hasta ahora. Un nuevo estudio realizado por un equipo internacional de investigadores de la Universidad de Copenhague y la Universidad de Cambridge muestra que los vikingos también sufrían de viruela.

A través de los siglos, la viruela, una enfermedad altamente infecciosa, ha matado a cientos de millones de personas. Pero no está claro exactamente cuándo surgió la enfermedad. Se ha encontrado evidencia de viruela de individuos del siglo XVII, mientras que los registros escritos sugieren que la enfermedad es mucho más antigua.

Ahora, un nuevo estudio muestra que la enfermedad data de 1,000 años más atrás en el tiempo de lo que se mostró anteriormente. Investigadores de la Universidad de Copenhague (UCPH) y la Universidad de Cambridge han encontrado pruebas de que la viruela también existió en la era vikinga. Los nuevos resultados han sido publicados en la revista científica Science.

Viruela

  • Es el virus variola el que causa la viruela. Es un llamado poxvirus.
  • Registros escritos de posibles infecciones de viruela que datan de al menos 3.000 años.
  • La enfermedad fue declarada erradicada en 1980 por la OMS.
  • El virus de la viruela todavía existe en dos laboratorios en el mundo: uno en los Estados Unidos y otro en Rusia.

“Hemos encontrado la evidencia más antigua de viruela. Además, parece haber sido sorprendentemente común ya en la era vikinga ”, dice el profesor asociado Martin Sikora, Globe Institute, UCPH y la Universidad de Cambridge. Él continúa:

“La viruela es la infección en el mundo que ha matado a la mayoría de las personas. Solo por esa razón, es muy importante e interesante saber cómo se desarrolló la enfermedad. Nos brinda una oportunidad única para comprender la evolución de los virus: cómo cambió y se convirtió en el patógeno que conocemos hoy en día ".

Extendido en el norte de Europa

Los investigadores han estudiado y analizado el ADN de 13 individuos del norte de Europa infectados con viruela. Las muestras son 1.000 años más antiguas que la muestra anterior más antigua que se haya infectado según el ADN antiguo y, por lo tanto, empujan la línea de tiempo para la viruela más atrás en el tiempo.

El estudio también muestra que la enfermedad se ha extendido más de lo que se suponía anteriormente. La idea general solía ser que la viruela no era endémica del norte de Europa durante ese período de tiempo.

"Demostramos que no solo era endémico en Europa, sino que en realidad estaba bastante extendido en el norte de Europa ya en el año 600. Eso significa que la enfermedad casi con certeza estaba mucho más establecida a una edad mucho más temprana de lo que se pensaba", dice el profesor. Eske Willerslev, Globe Institute, UCPH.

Esqueleto vikingo infectado con viruela

Un esqueleto vikingo infectado con viruela de 1200 años de antigüedad encontrado en Öland, Suecia. Crédito: La Junta del Patrimonio Nacional de Suecia.

Los investigadores también descubrieron que los virus que circulaban durante la Era Vikinga eran distintos de sus contrapartes modernas, y no directamente ancestrales de los virus que causaron el último gran brote de viruela en el siglo XX.

“Comparten un ancestro común, pero también tienen características únicas que los diferencian de los que circulan más adelante en la historia. Resulta que los virus que hemos encontrado eran algunas de estas versiones muy, muy tempranas y diferentes de los patógenos devastadores conocidos del siglo XX. Es la primera vez que podemos rastrear estos primeros virus de la viruela y comparar sus genomas y mutaciones y ver cómo evolucionó la enfermedad con el tiempo ”, dice Eske Willerslev.

Catálogo de mutaciones

A pesar de que la enfermedad ha sido erradicada hoy en día, sigue siendo muy útil saber cómo se desarrolló y muta a través de los siglos.

La viruela es un virus llamado poxvirus, una gran familia de virus con muchos tipos diferentes que infectan un conjunto diverso de especies hospedadoras. Un ejemplo de esto es la viruela del simio, que típicamente infecta a los monos, pero también se sabe que causa una enfermedad similar a la viruela en los humanos. Por lo tanto, es útil saber cómo otros tipos de poxvirus mutan y sobreviven.

“Cuando sabemos cómo la enfermedad ha mutado a través del tiempo, nos da la oportunidad de armar un catálogo de cómo estos patógenos podrían mutar en el futuro: ¿Qué mutaciones y combinaciones hacen que un patógeno sea viable y exitoso? Si tuvieron esas mutaciones en el pasado, lo más probable es que puedan volver a tenerlas ”.

"Es uno de los pocos ejemplos en los que la investigación genética antigua tiene implicaciones directas para la salud actual y futura", dice Martin Sikora.

Lea las cepas genéticas extintas de la viruela, el virus más mortal del mundo, descubierto en los dientes de los esqueletos vikingos para obtener más información sobre este descubrimiento.

Referencia: "Varias cepas de virus de la viruela (viruela) se extendieron en el norte de Europa en la era vikinga" por Barbara Mühlemann, Lasse Vinner, Ashot Margaryan, Helene Wilhelmson, Constanza de la Fuente Castro, Morten E. Allentoft, Peter de Barros Damgaard, Anders Johannes Hansen, Sofie Holtsmark Nielsen, Lisa Mariann Strand, Jan Bill, Alexandra Buzhilova, Tamara Pushkina, Ceri Falys, Valeri Khartanovich, Vyacheslav Moiseyev, Marie Louise Schjellerup Jørkov, Palle Østergaard Sørensen, Yvonne Magnusson, Schridroe, Hander Gustin Geoffrey L. Smith, Christian Drosten, Ron AM Fouchier, Derek J. Smith, Eske Willerslev, Terry C. Jones y Martin Sikora, 24 de julio de 2020, Ciencias.DOI: 10.1126 / science.aaw8977

El estudio recibió fondos de la Fundación Danesa de Investigación Nacional, la Fundación Lundbeck, la Fundación Nórdica Novo, la Fundación Carlsberg, la Fundación Villum y otros.