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Enciclopedia Universo

El calamar bioluminiscente y los peces se defienden atacando a las focas elefantes

Squid Flashing Attacking Elephant Seal

Sello de elefante que ataca intermitente de calamar

Un calamar intermitente perseguido por un elefante marino que se zambulle. Esta película fue filmada durante un estudio realizado por otro grupo de científicos publicado en Journal of Experimental Biology, donde las focas elefante fueron equipadas con una cámara para investigar la dieta. Es el único ejemplo conocido de este comportamiento defensivo. Crédito: Akinori Takahashi, Universidad de Graduados para Estudios Avanzados, Japón. Reproducido con permiso de The Company of Biologists. Yoshino, K. y col. (2020).

Las madres de focas elefantes del sur solo tienen una cosa en mente después de semanas abandonadas en las playas cuidando a sus crías: volver al océano para darse un festín con peces linterna y calamares. Sin embargo, nadie estaba seguro de cómo los depredadores voraces ubican a las víctimas en las profundidades de tinta.

Pauline Goulet de la Universidad de St Andrews, Reino Unido, y PI Mark Johnson sospecharon que el misterioso brillo bioluminiscente producido por muchas criaturas en las profundidades del océano podría tener algo que ver con eso.

"Los organismos bioluminiscentes son la principal fuente de luz (80%) en aguas de más de 500 m", dice Goulet. Estos animales producen dos formas de luz: un brillo tenue y continuo para camuflarse desde abajo y destellos deslumbrantes, posiblemente para distraer a los depredadores, y el dúo se preguntó si las focas voraces podrían aprovechar las criaturas que se revelan. O bien, ¿podría la presa luchadora ganar tiempo deslumbrando a sus atacantes para escapar?

Curiosos por saber cómo se desarrollan estos juegos de gato y ratón debajo de las olas Goulet, Christophe Guinet del Centro de Estudios Biológicos de Chizé, Francia, y Johnson decidieron atrapar focas elefantes en el acto mientras perseguían a sus víctimas pirotécnicas. Publican su descubrimiento de que los calamares bioluminiscentes y los peces destellan en las focas elefantes depredadoras cuando están bajo amenaza de desorientar al atacante para comprar un tiempo precioso para escapar. Los investigadores publican su descubrimiento en Revista de biología experimental.

Primero, Goulet y Johnson ensamblaron una etiqueta que podía registrar los movimientos de las focas mientras cazaban, además de registrar destellos de luz cuando los mamíferos encontraron bocadillos bioluminiscentes. "Debido a que los destellos bioluminiscentes son tan cortos, generalmente menos de un segundo, las etiquetas requieren un sensor de luz muy rápido", explica Goulet. Luego, Guinet viajó a las Islas Kerguelen en el Océano Austral para colocar las nuevas etiquetas y rastreadores GPS a cinco madres de elefantes marinos, con la ayuda de Julie Mestre y Hassen Hallegue.

"Siempre hay una persona vigilando otros sellos cuando los estás equipando, porque estás completamente concentrado en lo que estás haciendo y no eres consciente de que una persona agresiva te muerde", recuerda. Además, Johnson se unió a Guinet y Julieta y Claudio Campagna en Argentina para etiquetar dos sellos más.

Al recuperar cuatro etiquetas cuando las focas regresaron 2 meses después, el equipo pudo ver que la mayoría de los animales se habían dirigido a una odisea de 3.000 km de profundidad en regiones del océano repletas de peces. Sin embargo, un intrépido sello argentino circunnavegó el Cabo de Hornos, eventualmente viajó 2300 km antes de localizar peces en la costa de Chile. Luego, después de meses de escrutinio de las maniobras de las focas mientras analizan minuciosamente más de 2000 destellos bioluminiscentes en profundidades que van desde 79 a 719 m, Goulet y Johnson se dieron cuenta de que los animales estaban tratando de asustar a sus atacantes.

"La presa siempre emite un destello en el segundo en que el sello lanza un ataque, lo que sugiere que el destello es una reacción defensiva cuando la presa se da cuenta de que está siendo atacada", dice Goulet. Además, las focas rápidamente atraparon peces que no se encendieron mientras les costaba más capturar la cena cuando su bocadillo los deslumbró inesperadamente. Sin embargo, un sello parecía haber cambiado el rumbo de su atrevida dieta al engañar a sus víctimas para que se delataran con un sutil movimiento de la cabeza que provocó un destello revelador.

Parece que los peces bioluminiscentes se defienden intentando asustar a sus perseguidores de elefantes marinos, pero sus atacantes también pueden aprender a explotar la traición bioluminiscente de su presa. Goulet y Johnson también esperan identificar qué especies están en el menú del sello de los flashes distintivos de los animales la próxima vez que regresen al Océano Austral.

Referencia: “Flash and grab: las focas elefantes del sur que se sumergen en profundidad disparan destellos anti-depredadores en presas bioluminiscentes” por Pauline Goulet, Christophe Guinet, Claudio Campagna, Julieta Campagna, Peter Lloyd Tyack y Mark Johnson, 20 de mayo de 2020, Revista de biología experimental.DOI: 10.1242 / jeb.222810