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Enciclopedia Universo

El núcleo oscuro de una estrella despojada

EF Eridani (artist's concept)

EF Eridani (concepto del artista)

Un tenue objeto del tamaño de Júpiter que orbita una enana blanca parece ser el último pedazo restante del núcleo de una estrella erosionada.

Arte de Jon Lomberg / Observatorio de Géminis.

En lo profundo de Eridanus hay una enana blanca de magnitud 17 que ocasionalmente se ilumina a una magnitud de 14.5, según lo rastreado por los aficionados en la Asociación Americana de Observadores de Estrellas Variables. EF Eridani es un variable cataclísmica: Una estrella binaria cercana con erupciones provocadas por el gas que cae sobre la enana blanca desde un objeto compañero. Los investigadores dicen que este sistema en particular parece ser un caso raro en el que el compañero se ha comido casi por completo, dejando solo un núcleo tenue con una masa substelar, una extraña y desgastada especie de enana marrón.

EF Eridani ha estado en su estado "bajo", entre explosiones, desde 1997. Aparentemente, la enana blanca está recibiendo solo el más mínimo goteo de gas del compañero en órbita cercana. Thomas Harrison (New Mexico State University) y cinco colegas utilizaron recientemente los telescopios gigantes Keck II y Gemini North para tomar espectros infrarrojos del sistema, con la esperanza de detectar signos del misterioso objeto compañero. Apenas tuvieron éxito.

La mayor parte de la emisión infrarroja del sistema resultó ser radiación de ciclotrón proveniente de electrones en espiral hacia los polos magnéticos de la enana blanca, que tiene un campo magnético 14 millones de veces más fuerte que el del Sol. Casi ocultos por esta emisión había algunos signos espectrales que indicaban radiación del oscuro objeto acompañante. Parece ser una enana marrón fría (1.700 ° Kelvin) con aproximadamente 50 masas de Júpiter y una composición extraña, que sugiere un viejo material de núcleo estelar rico en nitrógeno y empobrecido en carbono y oxígeno.

Hace siglos, la compañera era presumiblemente una estrella normal que comenzó a desbordar su dominio gravitacional en el binario y derramó una corriente de materia sobre la enana blanca, lo que probablemente la apagó en una serie de arrebatos de nova. Ahora el sistema casi ha llegado al punto muerto en el que finalmente se establecerán muchos binarios cataclísmicos, cuando la estrella donante se reduzca a masa subestelar, deje de generar calor para impulsar la transferencia de masa y se quede colgando en un cierre rápido y rápido. orbitar a medida que se enfría.

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Sobre Alan MacRobert

Cielo y telescopio El editor senior Alan MacRobert ha estado cubriendo todos los aspectos de la astronomía desde 1982.