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La Agencia Espacial Europea reduce las operaciones de la misión en medio de la pandemia COVID-19

La Agencia Espacial Europea reduce las operaciones de la misión en medio de la pandemia COVID-19

En respuesta a la creciente pandemia de coronavirus, la ESA ha decidido reducir aún más el personal en el sitio en su centro de control de misión en Darmstadt, Alemania.

Los nuevos ajustes requieren detener temporalmente el funcionamiento del instrumento y la recopilación de datos en cuatro misiones científicas del Sistema Solar, que forman parte de la flota más amplia de 21 naves espaciales que la Agencia vuela actualmente desde el Centro Europeo de Operaciones Espaciales (ESOC) en Darmstadt.

La ESA implementó medidas de mitigación de riesgos desde el principio. La gran mayoría de la fuerza laboral de la ESA ha estado teletrabajando durante casi dos semanas. Solo el personal clave que realiza tareas críticas, que incluyen el mantenimiento de operaciones de naves espaciales en tiempo real, todavía está presente en los establecimientos de la ESA en toda Europa.

Sala de control principal de la ESA

Panorama de la sala de control principal en ESOC, el Centro Europeo de Operaciones Espaciales de la ESA, Darmstadt, Alemania, tomado en 2012. Crédito: ESA / J. Mai, CC BY-SA 3.0 IGO

Apoyar medidas nacionales mejoradas

Desarrollos recientes, incluyendo restricciones reforzadas por las autoridades nacionales, regionales y locales en toda Europa y el primer resultado positivo para COVID-19 dentro de la fuerza laboral de ESOC, ha llevado a la Agencia a restringir aún más el personal en el sitio en su centro de control de misión.

"Nuestra prioridad es la salud de nuestra fuerza laboral y, por lo tanto, reduciremos la actividad en algunas de nuestras misiones científicas, especialmente en naves espaciales interplanetarias, que actualmente requieren la mayor cantidad de personal en el sitio", dice el Director de Operaciones de la ESA, Rolf Densing.

"Estos tienen órbitas estables y largas duraciones de misión, por lo que apagar sus instrumentos científicos y colocarlos en una configuración segura en gran medida desatendida durante un cierto período tendrá un impacto insignificante en el rendimiento general de su misión".

Entre las misiones afectadas están:

  • Cluster: una misión de cuatro naves espaciales lanzada en 2000, que orbita la Tierra para investigar el entorno magnético de nuestro planeta y cómo es forjado por el viento solar, la corriente de partículas cargadas constantemente liberadas por el Sol;
  • ExoMars Trace Gas Orbiter – Lanzado en 2016, la nave espacial está en órbita alrededor Marte, donde ha estado investigando la atmósfera del planeta y proporcionando retransmisión de datos para los aterrizadores en la superficie;
  • Mars Express: lanzado en 2003, el orbitador del caballo de batalla ha estado tomando imágenes de la superficie marciana y tomando muestras de la atmósfera del planeta durante más de una década y media;
  • Solar Orbiter: la misión científica más nueva de la ESA, lanzada en febrero de 2020 y actualmente en camino a sus operaciones científicas que orbitan alrededor del Sol.

“Fue una decisión difícil, pero la correcta. Nuestra mayor responsabilidad es la seguridad de las personas, y sé que todos en la comunidad científica entendemos por qué esto es necesario ", dice Günther Hasinger, Director de Ciencia de la ESA.

“Este es un paso prudente para garantizar que las misiones científicas de clase mundial de Europa estén seguras, junto con los instrumentos de científicos europeos y nuestros socios internacionales que vuelan en nuestras misiones. Estamos hablando de algunos de los experimentos científicos más avanzados de la humanidad, y si cambiar algunas misiones al modo de espera temporal los mantiene a salvo, entonces esto es lo que haremos ".

BepiColombo Earth Flyby

Impresión artística de la nave espacial BepiColombo en configuración de crucero, volando más allá de la Tierra y con el Sol en el fondo. Después del lanzamiento, BepiColombo regresará a la Tierra dos años después para realizar un sobrevuelo con asistencia de gravedad, antes de volar con Venus dos veces y Mercurio seis veces antes de entrar en órbita alrededor del planeta más interno. Crédito: ESA / ATG medialab

La reducción temporal de personal en el sitio también permitirá que los equipos de ESOC se concentren en mantener la seguridad de las naves espaciales para todas las demás misiones involucradas, en particular el explorador de Mercurio BepiColombo, que se dirige al planeta más interno del Sistema Solar y requerirá algo de -servicio en el sitio alrededor de su sobrevuelo programado para la Tierra el 10 de abril.

La maniobra desafiante, que utilizará la gravedad de la Tierra para ajustar la trayectoria de BepiColombo mientras navega hacia Mercurio, será realizada por un número muy pequeño de ingenieros y respetando plenamente el distanciamiento social y otras medidas de salud e higiene requeridas por la situación actual.

Orbitador solar frente al sol

Impresión artística del Orbitador Solar de la ESA frente al Sol (no a escala). El Sol se basa en una imagen capturada por el Observatorio de Dinámica Solar de la NASA, y se ha adaptado para esta vista artística. Crédito: nave espacial: ESA / ATG medialab; Sol: NASA / SDO / P. Testa (CfA)

Se han suspendido temporalmente las operaciones de puesta en marcha y de salida de instrumentos científicos en el Solar Orbiter recientemente lanzado, que había comenzado el mes pasado.

La ESA espera reanudar estas operaciones en el futuro cercano, en línea con el desarrollo de la situación del coronavirus. Mientras tanto, Solar Orbiter continuará su viaje hacia el Sol, con el primer Venus sobrevuelo que tendrá lugar en diciembre.

Por el espacio

"En los próximos días, nuestras misiones interplanetarias serán ordenadas gradualmente a una configuración segura, de modo que a partir de entonces necesitarán poca o ninguna intervención desde tierra", dice Paolo Ferri, responsable de las operaciones de la misión en la ESA.

"Estas sondas están diseñadas para mantener de forma segura largos períodos con interacción limitada o nula con el suelo, requeridas, por ejemplo, para los períodos que pasan detrás del Sol visto desde la Tierra, cuando no es posible el contacto por radio durante semanas", agrega. "Confiamos en que con interacciones muy limitadas e infrecuentes con el control terrestre, las misiones pueden permanecer de forma segura en ese modo de operación durante meses, si la duración de las medidas de mitigación del coronavirus lo requieren".

Impresión del artista Mars Express

Impresión artística de Mars Express. El fondo se basa en una imagen real de Marte tomada por la cámara estéreo de alta resolución de la nave espacial. Crédito: Crédito de imagen de nave espacial: ESA / ATG medialab; Marte: ESA / DLR / FU Berlín, CC BY-SA 3.0 IGO

En los próximos días, la ESA supervisará la evolución de las condiciones y restricciones ambientales, desarrollará procedimientos especiales, planes y lógica de decisión para el futuro reinicio de las operaciones científicas.

"La decisión sobre cuándo volver al modo de producción científica normal se tomará de forma independiente para cada misión, dependiendo de varias variables, incluido el tipo y la complejidad de cada misión", agrega Paolo Ferri.

La medida no afecta a otras misiones de la ESA operadas desde Darmstadt, como las misiones de ciencia espacial para astronomía o misiones de observación de la Tierra, incluidas las que forman parte del programa Copérnico de la Comisión Europea. Para estas misiones, que requieren atención frecuente desde tierra, los equipos pueden realizar la mayoría de las acciones de control de forma remota, con un solo técnico en una sala de control.

La gente primero

Incluso antes de esta medida, la comunidad de científicos europeos e internacionales detrás de las misiones interplanetarias ya estaba sintiendo los efectos del brote de coronavirus, con el procesamiento y el análisis obstaculizados por las restricciones laborales locales y nacionales y la necesidad de distanciamiento social.

"Deseo agradecer a todos los científicos, ingenieros y otros colegas, no solo en el control de la misión, sino en toda la Agencia y en nuestros socios que mantienen volando las misiones espaciales esenciales de Europa en medio de esta crisis global", dice el Director General de la ESA, Jan Wörner.

“Me alegra ver cuán profesionales son todos en ESA en esta difícil situación. Muestra que la Agencia es, ante todo, un conjunto de humanos de toda Europa que se preocupan. Humanos que se preocupan no solo por la ciencia y el espacio, sino también por el bienestar de colegas, familias y conciudadanos de todo el planeta ".