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Las hormigas de madera caníbales fueron atrapadas en un búnker de armas nucleares polacas: esto es lo que sucedió

Trapped Ants Polish Nuclear Weapon Bunker

Hormigas atrapadas Búnker de armas nucleares polaco

Alta densidad de hormigas observadas el día en que los científicos trajeron el malecón de escape en el búnker. Crédito: Wojciech Stephan CC-BY 4.0

En un desarrollo reciente de la historia sobre las hormigas de madera atrapadas en un búnker de armas nucleares postsoviéticas en Polonia, los científicos, dirigidos por el profesor Wojciech Czechowski, con la decisiva contribución del Dr. István Maák, tanto del Museo como del Instituto de Zoología, en Polonia. La Academia de Ciencias de Varsovia dedujo que la "colonia" (entre comillas porque solo se encontraron trabajadores), aunque carecía de otros alimentos, tenía que sobrevivir en los cadáveres de los compañeros de prisión encarcelados. Mediante el uso de un paseo marítimo instalado experimentalmente, se ayudó a las hormigas a atravesar el tubo de ventilación que salía del búnker y regresaba a su nido materno en la parte superior.

Las hormigas fueron descubiertas en 2013 gracias a una campaña anual programada para contar los murciélagos hibernando en el mismo búnker. El informe científico fue publicado en 2016 también en Revista de investigación de himenópteros. En ese momento, los científicos estimaron la presencia de al menos varios cientos de miles de trabajadores, posiblemente cerca de un millón. Los insectos terminaron en esta situación como resultado de un gran número de hormigas de madera que caían continuamente por una tubería de ventilación para nunca volver a su nido en la parte superior del búnker. Varios años después, la "colonia" todavía parecía estar prosperando, a pesar de estar atrapada en un espacio confinado sin luz, calor y fuente obvia de alimentos.

En el artículo recientemente publicado, los científicos buscaron si, al carecer de alimentos alternativos, las hormigas de madera consumirían los cadáveres de sus congéneres que se acumulaban en el piso del búnker. En la naturaleza, un comportamiento similar ocurre con frecuencia durante la primavera, cuando los alimentos ricos en proteínas son escasos. Estas son las llamadas "guerras de hormigas", que sirven para establecer los límites de los territorios de las colonias vecinas de hormigas de madera, al mismo tiempo que proporcionan alimentos en forma de cadáveres frescos de las numerosas víctimas.

Investigaciones recientes también han demostrado que el consumo de cadáveres en hormigas de madera es más común de lo que se pensaba anteriormente, y que los cadáveres de nestmate pueden servir como una fuente importante de alimentos, no solo en períodos de escasez de alimentos.

Teniendo en cuenta los signos claros de canibalismo en el búnker sin prácticamente ningún otro organismo para alimentarse de los cadáveres de las hormigas, los científicos pudieron deducir con seguridad que la "colonia" del búnker sobrevivió efectivamente al consumir principalmente nidos muertos.

"El presente caso agrega una dimensión a la gran capacidad de adaptación de las hormigas a los hábitats marginales y las condiciones subóptimas, como la clave para comprender su incuestionable éxito eco-evolutivo", agregaron los autores.

En la primavera de 2016, los científicos decidieron liberar a las hormigas cautivas. Al principio, liberaron un grupo de cien hormigas desde el búnker a las afueras del nido de la madre, para confirmar la relación entre los dos grupos parcialmente aislados. Como se esperaba, no se observó comportamiento agresivo. En septiembre, se construyó un paseo marítimo vertical de 3 metros de largo con un extremo excavado en el montículo formado por la "colonia" de búnkeres y el otro escondido dentro de la tubería de ventilación. Pronto, hormigas individuales comenzaron a inspeccionar la ruta de escape. Para febrero de 2017, el búnker de armas nucleares estaba casi desierto. Mientras tanto, la colonia de hormigas de madera materna todavía anida en la parte superior del búnker en la salida de la tubería de ventilación, y las hormigas continúan cayendo a través de la tubería. Sin embargo, el paseo marítimo ahora les permite moverse libremente hacia arriba y hacia abajo.

"Entonces, podemos esperar un comportamiento de hormigas más intrigante", comentan los científicos.

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Formica polyctena es una especie de hormiga europea de madera roja del género Formica y de la gran familia Formicidae. La especie fue descrita por primera vez por Arnold Förster en 1850. Se encuentra en muchos países europeos. Es una especie eusocial, que tiene un sistema de casta distinto de trabajadores estériles y una casta reproductiva muy pequeña. Las hormigas tienen una señal genética que les permite identificar qué otras hormigas son miembros de su nido y cuáles son individuos extranjeros. Cuando se enfrenta a este tipo de invasores extranjeros, la F. polyctena tiene un sistema para activar una alarma. Puede liberar feromonas que pueden activar una respuesta de alarma en otras hormigas cercanas.

Referencia: “Hormigas atrapadas durante años en un viejo búnker; supervivencia por canibalismo y eventual escape ”por Tomasz Rutkowski, István Maák, Kari Vepsäläinen, Gema Trigos-Peral, Wojciech Stephan, Grzegorz Wojtaszyn y Wojciech Czechowski, 31 de octubre de 2019, Revista de investigación de himenópteros.DOI: 10.3897 / jhr.72.38972