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Tecnología financiada por la Sociedad Planetaria elegida por la NASA para posible vuelo lunar

Tecnología financiada por la Sociedad Planetaria elegida por la NASA para posible vuelo lunar

PlanetVac, una tecnología financiada por la Sociedad Planetaria que simplifica el proceso de recolección de muestras de otros mundos, puede volar a la Luna.

La semana pasada, la NASA eligió PlanetVac y otras 11 cargas útiles de ciencia y tecnología para unirse a su programa de Servicios Comerciales de Carga Lunar (CLPS), que está enviando una serie de naves espaciales robóticas a la Luna antes de que los humanos regresen allí tan pronto como 2024. En 2021 y 2022, Tres naves espaciales construidas comercialmente están programadas para aterrizar en la Luna, llevando consigo instrumentos como PlanetVac para estudiar la superficie lunar y demostrar nuevas tecnologías. La NASA hará las selecciones finales de carga útil en una fecha posterior.

PlanetVac (configuración de Xodiac)

PlanetVac: muestreo de otros mundos

PlanetVac es una tecnología de bajo costo financiada por la Sociedad Planetaria que simplifica el proceso de recolección de muestras de otros mundos.

La Sociedad Planetaria financió 2 pruebas de PlanetVac en 2013 y 2018 en asociación con Honeybee Robotics, con sede en Pasadena, California, que construye el dispositivo. En su configuración más simple, PlanetVac reemplaza la pata de aterrizaje de una nave espacial con una cámara hueca abierta a la superficie en la parte inferior. Después del aterrizaje, el gas a presión se dispara hacia la cámara, agitando el suelo en un instrumento científico a bordo o en un recipiente de muestra para regresar a la Tierra.

El objetivo de PlanetVac es reducir el costo y la complejidad de la recolección de muestras en misiones planetarias que normalmente requerirían brazos robóticos pesados, lentos y hambrientos de poder.

"PlanetVac es un gran ejemplo de lo que busca hacer el programa de ciencia y tecnología de la Sociedad Planetaria", dijo el científico jefe de la Sociedad Planetaria Bruce Betts. "Nuestros miembros y colaboradores nos permiten financiar proyectos prometedores para desarrollarlos y probarlos a un nivel en el que puedan ser seleccionados con éxito para el vuelo por agencias como la NASA".

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Colección de muestras PlanetVac

Unido a una pata de aterrizaje, PlanetVac recoge una muestra de superficie mediante el uso de un gas inerte para mover el regolito al recipiente de la muestra.

Honeybee ha estado desarrollando PlanetVac desde 2002, con el patrocinio de varios programas de desarrollo de tecnología de la NASA. La Sociedad Planetaria financió colectivamente una prueba de laboratorio de PlanetVac en 2013, y junto con la NASA patrocinó una prueba de campo de 2018 utilizando el cohete Xodiac de Masten Space Systems, que despega y aterriza verticalmente en el desierto de Mojave de California.

Para la prueba de 2018, Honeybee reemplazó una de las patas de aterrizaje de Xodiac con PlanetVac. Primero, el cohete explotó, se cernió y aterrizó en un lecho de suelo marciano simulado. Luego, PlanetVac agarró con éxito 300 gramos de material, más de 3 veces la cantidad que Honeybee había esperado, antes de que Xodiac despegara del suelo e hiciera un segundo aterrizaje. La prueba mostró que PlanetVac podría soportar los rigores de un vuelo real con cohetes.

"El número de misiones que requieren una muestra está en aumento, mientras que existe presión para reducir el costo, la masa y el volumen", dijo Kris Zacny, investigador principal de PlanetVac para Honeybee Robotics. "Una muestra de PlanetVac se puede entregar a un instrumento o contenedor de devolución de muestra en cualquier lugar de un módulo de aterrizaje en cuestión de segundos, y el bajo costo de la tecnología permitirá que los instrumentos que requieren una muestra se envíen en futuras misiones CLPS".

PlanetVac Xodiac: Muestreo de otros mundos

Tomar muestras de otros mundos es un paso importante hacia el descubrimiento, pero es un proceso costoso y complejo. Honeybee Robotics y The Planetary Society se unieron para resolver este problema. Este es PlanetVac.

PlanetVac se puede utilizar como dispositivo de muestreo primario de una misión o como respaldo de bajo costo para otro sistema de muestra. El diseño minimiza las partes móviles e incluso puede usar gas de los mismos tanques utilizados para presurizar los tanques de combustible de una nave espacial.

El programa CLPS de la NASA está utilizando módulos de aterrizaje construidos comercialmente para transportar a la Luna una mezcla de cargas útiles construidas por la NASA y no pertenecientes a la NASA. Para las 12 cargas útiles que no son de la NASA, que incluye PlanetVac, la agencia está utilizando un proceso de selección de dos fases. La primera fase otorga a cada carga útil hasta $ 3 millones para prepararse para un posible vuelo a la Luna. Luego, la NASA seleccionará una o más cargas individuales para la segunda fase: una misión real.

Tres misiones están programadas hasta ahora. En 2020, un módulo de aterrizaje construido por Orbit Beyond de Edison, Nueva Jersey, llevará hasta 4 cargas útiles a Mare Imbrium, una de las llanuras de lava oscuras de la Luna visibles desde la Tierra. Un año después, las máquinas intuitivas con sede en Houston, Texas, enviarán hasta 5 cargas útiles a Oceanus Procellarum, la llanura de lava más grande de la Luna. También en 2021, Astrobiotic de Pittsburgh, Pennsylvania enviará hasta 14 cargas útiles a un gran cráter en el lado cercano de la Luna llamado Lacus Mortis.