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Enciclopedia Universo

Un nuevo cúmulo globular: cielo y telescopio

Newfound globular cluster

Nuevo cúmulo globular

Izquierda: Si nuestra línea de visión hacia GLIMPSE-C01 fuera clara, el objeto en el oeste de Aquila probablemente sería un glorioso cúmulo globular a simple vista. Pero está completamente oculto por el polvo interestelar en esta vista de luz visible de 6 minutos de arco. Derecho: Sin embargo, el polvo es casi transparente para el ojo infrarrojo medio del telescopio espacial Spitzer, que capturó esta vista en solo una breve exposición. La cinta rojiza es un polvo interestelar relativamente cálido que brilla en infrarrojo; puede o no tener algo que ver con el nuevo clúster.

Harry Kobulnicky / NASA / JPL / Caltech.

Un astrónomo en entrenamiento descubrió un nuevo cúmulo globular en Aquila al examinar imágenes tomadas por el telescopio espacial Spitzer.

Si no estuviera oculto detrás del polvo interestelar, el cúmulo brillaría a la 4ta magnitud, convirtiéndolo en uno de los objetos de cielo profundo más espectaculares en cualquier lugar. Desafortunadamente, los observadores de estrellas del patio trasero no detectarán GLIMPSE-C01 en el corto plazo, a pesar de que puede ser uno de los cúmulos globulares más cercanos (aproximadamente a 10,000 años luz de la Tierra) y uno de los más luminosos (que arroja la luz de unos 200,000 Soles). Esto se debe a que la materia interestelar bloquea todas menos una millonésima parte de la luz visible terrestre del cúmulo.

Sin embargo, las nubes moleculares polvorientas que se encuentran entre nosotros y GLIMPSE-C01 son mucho más transparentes a la luz infrarroja media del grupo, el tipo que Spitzer detecta. Ahí radica la clave del descubrimiento de Andrew J. Monson. El estudiante de posgrado de la Universidad de Wyoming debe su buena fortuna a la encuesta GLIMPSE de Spitzer, que ahora ha captado imágenes de casi dos tercios del plano medio cubierto de polvo de la Vía Láctea. "Lo hice examinar las imágenes" en busca de objetos inusuales, dice el asesor de investigación de Monson, Henry A. Kobulnicky, un coinvestigador de GLIMPSE, "y me llamó y me dijo: '¿Qué es esto? Parece un cúmulo globular'".

Y eso parece. Monson, Kobulnicky y sus colegas observaron el objeto el pasado 31 de julio con el reflector de 2,3 metros de la Universidad de Wyoming. Las imágenes resultantes revelaron muchas estrellas gigantes antiguas pero no supergigantes de corta duración, tal como cabría esperar de un cúmulo globular, que generalmente tiene al menos 10 mil millones de años. Las imágenes infrarrojas terrestres también confirmaron que las estrellas de GLIMPSE-C01 están compactadas en un grupo elipsoidal de solo unos pocos años luz de ancho.

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